Un disque volé de 1527 signé par Cortés sera restitué au Mexique

Pendant environ 30 ans, un bon de commande du XVIe siècle signé par le conquistador Hernán Cortés, qui a dirigé le renversement de l’empire aztèque pour la couronne espagnole, avait disparu des archives nationales du Mexique et, à la place, avait fait son chemin vers des blocs d’enchères privées à travers les États Unis.

Le document de 1527 a été volé à l’Archivo General de la Nación de México à Mexico quelque temps avant 1993, selon un dossier déposé par le procureur américain du Massachusetts.

Mais au cours de l’été, le FBI a mis fin au trafic illicite, alors même que l’enquête sur le vol du document restait ouverte. Mardi, les procureurs fédéraux ont annoncé la récupération du document volé dans l’espoir de le rapatrier au Mexique, où sa valeur pourrait ne pas être associée au montant que le bon de commande aurait rapporté aux enchères.

Susan Elizabeth Ramirez, titulaire d’une chaire émérite d’histoire et d’études latino-américaines à la Texas Christian University, a déclaré que la récupération de documents comme celui-ci “peut tout changer”.

“Sans manuscrits, nous ne pouvons pas écrire l’histoire”, a-t-elle déclaré.

Le manuscrit est un ordre de paiement signé par Cortés le 27 avril 1527, ordonnant à son majordome, Nicolás de Palacios Rubios, d’acheter du « sucre rose » à la pharmacie en échange de 12 pesos d’or. Un côté reflète la demande et l’autre côté enregistre le paiement. Selon un affidavit, le reçu est écrit à la main, en espagnol, à l’encre ferrogallique sur du papier chiffon et mesure environ 8 1/2 pouces sur 6 pouces.

Le document appartenait au Fondo Hospital de Jesús aux archives mexicaines. Selon les autorités mexicaines, la collection a été déclarée propriété nationale et a été cataloguée en 1929. Un manuscrit qui reste dans la collection contient un enregistrement montrant que 12 pesos ont été utilisés pour acheter du “sucre rose” pour la pharmacie de la marine dans le cadre d’une expédition.

Cortés a mis les voiles pour le Mexique en 1519 dans le but de renverser l’empereur aztèque Montezuma dans la capitale de Tenochtitlan. Les Aztèques ont d’abord repoussé l’invasion espagnole, mais Cortés est revenu en 1521 et a pris le contrôle de la ville lors d’un siège qui a brûlé la ville bordée par le lac en ruines et a apporté des maladies telles que la variole qui a déchiré la population. Quelques décennies après l’invasion, la maladie avait tué jusqu’à 20 millions d’Aztèques.

Ramirez a déclaré que le document datait d’une époque où Cortés explorait le sud du Mexique, autour du Honduras moderne, une époque où il s’attribuait une main-d’œuvre privée d’environ 23 000 personnes. Elle a dit que la description du “sucre rose” faisait très probablement référence à une technique de raffinage utilisée pour fabriquer de la mélasse qui laissait derrière elle un sucre teinté, quelque chose qui est adjacent au sucre brun aujourd’hui.

Après que le manuscrit a été pris du Mexique, la provenance du document a traversé les États-Unis. Selon une enquête du FBI, le manuscrit a été acheté lors d’une vente aux enchères dans les années 1990 par le fondateur du Museum of World Treasures à Wichita, Kansas. Sa famille a confié le document à Goldberg Coins and Collectibles à Los Angeles, et en 2019, un résident de Floride l’a acheté aux enchères. Cette personne a ensuite passé un contrat avec RR Auction dans le Massachusetts, où le document a été mis aux enchères en juin.

Le gouvernement mexicain a signalé la vente du document au FBI le 6 juin. Le document a reçu 22 offres ; le 8 juin, lorsque le FBI a informé RR Auction de la possibilité que le document ait été volé, le prix de l’offre était de 18 626 $. L’article a ensuite été retiré du site Web de la maison de vente aux enchères.

“Dès que nous avons été contactés, nous avons mis un terme à la vente, nous avons informé l’expéditeur et il n’y a eu aucun problème de leur part”, a déclaré Mark S. Zaid, avocat de RR Auction.

Dans un communiqué, les Archives générales nationales du Mexique ont déclaré avoir envoyé un comité d’experts au bureau du FBI à Boston en août pour authentifier le document. Le document devrait être rapatrié au Mexique.

Ramirez a déclaré que le trafic d’éléments d’archives manquants était omniprésent en Amérique latine. Un certain nombre d’objets ont été volés dans des archives au Pérou, et une grande quantité de documents a été récupérée par le gouvernement mexicain et les forces de l’ordre américaines à New York en février. Parmi les documents inclus se trouvait une lettre écrite par Cortés.

“Le problème est structurel”, a déclaré Ramirez. “Tant que les archives ne seront plus professionnalisées, cela continuera à se produire.”