La demande mondiale de lithium modifie le désert d’Atacama au Chili

Dans les eaux salées sous le désert le plus aride du monde, se trouvent de vastes réserves d’un minéral précieux : le lithium.

Ce métal est crucial pour la transition énergétique de la planète. Il est utilisé pour alimenter les véhicules électriques et stocker l’énergie solaire et éolienne, qui apportent un peu d’espoir dans un monde confronté à un climat en évolution rapide.

Les mines de lithium, qui occupent plus de 30 miles carrés du désert d’Atacama au Chili, sont exploitées par deux sociétés privées, Sociedad Química y Minera de Chile (SQM) et Albemarle. Ils ont tous les deux des contrats de location avec le gouvernement chilien.

Dans ces installations, l’eau souterraine salée riche en minéraux est pompée à la surface. Le liquide, appelé saumure, est ensuite stocké dans d’immenses bassins d’évaporation exposés à la chaleur du désert.

“Durant [a span of] 18 mois, l’eau de la saumure s’évapore et [the] le lithium devient plus concentré », a déclaré Oswaldo Yáñez, responsable de l’innovation et du développement chez SQM.

Cette région possède certains des niveaux de rayonnement solaire les plus élevés de la Terre et il ne pleut presque jamais. “L’eau s’évapore incroyablement vite ici”, a ajouté Yáñez.

Le processus se termine dans une usine fermée, où le lithium est transformé en carbonate et expédié à l’étranger, vers des endroits comme la Chine ou les États-Unis.

Au cours des 10 dernières années, la demande mondiale de lithium a explosé. Et l’augmentation de la production de véhicules électriques devrait augmenter cette demande d’au moins 300 % dans les 10 prochaines années.

C’est une bonne nouvelle pour l’économie chilienne. Le pays sud-américain répond à environ un tiers des besoins mondiaux en lithium et prévoit d’augmenter la production de lithium dans les prochaines années.

Près de 60 % des 86 millions de tonnes de ressources de lithium identifiées dans le monde se trouvent en Bolivie, au Chili et en Argentine, selon l’US Geological Survey, dans une zone connue sous le nom de « Triangle du lithium ».

Alors que le Chili a réussi à transformer la majorité de ses ressources disponibles en réserves disponibles pour la production commerciale, l’Argentine et la Bolivie ne l’ont pas encore fait. Cela s’explique en grande partie par des climats d’investissement défavorables et des conditions géographiques plus difficiles, selon Juan Carlos Zuleta, un chercheur bolivien qui suit le secteur du lithium depuis des décennies.

“Ce métal va bientôt changer la donne pour l’économie de cette région”, a déclaré Zuleta.

Mais pour lui, la vraie opportunité n’est pas dans l’extraction et la vente du lithium. Il étudie une éventuelle association entre six pays d’Amérique du Sud pour fabriquer et vendre des batteries au lithium et des véhicules électriques, que le pays importe désormais de l’étranger.

“Mon idée est essentiellement de créer une plaque tournante de véhicules électriques en Amérique du Sud pour le marché régional”, a déclaré Zuleta. “Si nous sommes capables de produire la prochaine génération de véhicules électriques [electric vehicles] en Amérique du Sud, alors nous pourrions devenir une superpuissance.”

Le lithium sera crucial dans la transition vers une énergie propre, mais la méthode d’extraction utilisée dans le triangle du lithium présente plusieurs problèmes environnementaux, selon James Blair, anthropologue à Cal Poly Pomona, qui a effectué des recherches sur l’impact de l’extraction du lithium sur les communautés autochtones d’Atacama.

“La principale préoccupation est son impact sur l’utilisation et la disponibilité de l’eau”, a déclaré Blair.

“Lorsqu’un grand pourcentage de l’eau de la saumure s’évapore, oui, cela exacerbe ce qui est déjà un problème majeur d’épuisement de l’eau dans l’une des régions les plus sèches du monde.”

Les peuples autochtones craignent également que la quantité d’eau utilisée dans les opérations de lithium ne menace l’irrigation du désert et les méthodes agricoles sur lesquelles ils comptent depuis des siècles.

Rudencindo Espíndola, topographe autochtone de la région et militant de la Observatoire National des Salines au Chili, a déclaré qu’il existe un conflit sur la manière dont l’industrie a présenté les impacts comme bénins par rapport à ce que vivent les communautés autochtones.

“La saumure doit être traitée comme de l’eau. … Il fait partie de notre écosystème hydrogéologique et il a beaucoup de valeur ancestrale pour nous, il vaut donc la peine de le préserver.

Rudencindo Espíndola, topographe autochtone

“La saumure doit être traitée comme de l’eau”, a déclaré Espíndola. “Cela fait partie de notre écosystème hydrogéologique et il a beaucoup de valeur ancestrale pour nous, il vaut donc la peine de le préserver.”

Il a reconnu que les énergies vertes qui demandent du lithium sont bonnes pour l’humanité, “mais le prix pour les produire sera payé par l’environnement du Chili”.

L’extraction du lithium n’est pas la seule industrie qui utilise les eaux souterraines du salar d’Atacama. Deux autres sociétés exploitent également du cuivre dans la région.

“Toute exploitation minière a un impact”, a déclaré Espíndola. « La question est de savoir quel impact est acceptable ? »

Blair a déclaré qu’il fallait plus de recherches indépendantes sur la biodiversité locale, les débits d’eau et les préoccupations des communautés locales pour savoir comment réduire les dommages.

Une étude récente a établi un lien entre les opérations de lithium et une diminution du nombre de flamants roses dans le salar d’Atacama.

Oswaldo Yáñez, directeur de la mine SQM, a déclaré que la société travaillait déjà sur des améliorations concernant l’utilisation de l’eau.

“L’idée est d’extraire le lithium directement de la saumure, sans avoir à évaporer les eaux souterraines”, a déclaré Yáñez. Il a ajouté qu’il faudra au moins cinq ans pour rechercher, développer et mettre en œuvre cette méthode.

En attendant, a-t-il dit, le compromis en vaut la peine, au nom d’un avenir plus vert.

Alors que la demande mondiale de lithium ne cesse d’augmenter, l’anthropologue Blair souligne que les gouvernements et les consommateurs devraient également faire leur part “en encourageant le recyclage des batteries et en réduisant simplement la dépendance à la voiture, qui est particulièrement un problème aux États-Unis”.

Il y a environ 16 millions de voitures électriques sur les routes dans le monde aujourd’hui, soit trois fois plus qu’en 2018. Et d’ici 2030, ce nombre devrait atteindre environ 350 millions.

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