Une répression gouvernementale se profile, mais les Zimbabwéens affluent toujours vers les friperies en ligne

VICTORIA FALLS, ZIMBABWE – Lucy Mbambe venait d’acheter sa balle de vêtements d’occasion lorsque la mauvaise nouvelle a frappé : le Zimbabwe était en confinement pour contrôler la propagation du coronavirus.

À l’époque, Mbambe, qui a une fille de 9 ans, louait un stand pour 150 dollars par mois dans l’un des nombreux marchés aux puces de Victoria Falls. Le déclin économique – le produit intérieur brut réel du pays a chuté de près de moitié entre 1999 et 2008 – a conduit à une explosion de ces lieux au Zimbabwe. Les stalles sont connues en isiNdebele, une langue locale parlée ici, sous le nom de “khothama”, qui signifie “se plier”. Ces étals sont connus sous le nom de “boutiques K” car les clients doivent se pencher pour sélectionner les articles souhaités.

Avec la suspension de toutes les entreprises non essentielles en 2020, Mbambe a dû élaborer un plan sur la façon dont elle vendrait ses produits à domicile. “J’ai décidé de prendre des photos des vêtements que je vendais et d’en faire la publicité sur WhatsApp”, dit-elle. “Plus tard, j’ai décidé de publier également sur Facebook, et je n’ai jamais regardé en arrière.”

L’expérience de Mbambe reflète celle de nombreux autres vendeurs de rue au Zimbabwe qui ont déplacé des magasins en ligne pour faire face aux restrictions pandémiques. Dans le cas des vêtements d’occasion, le déménagement a eu un effet involontaire : il a fait passer l’épargne de la flexion au chic.

“Lorsque je vendais au stand, je n’avais pas la chance de commercialiser mes vêtements de manière attractive. J’ai été obligé de mettre mes vêtements en tas et les clients passent du temps à parcourir le tas à la recherche de ce qu’ils veulent », explique Mbambe.

Maintenant, au lieu de payer un loyer sur un stand, elle passe soigneusement au crible sa propre pile pour sélectionner les meilleurs articles, qu’elle photographie pour ses pages de médias sociaux. Parfois, elle envoie des photos de vêtements qui viennent d’arriver à ses clients plus réguliers en privé. “La commercialisation délibérée de mes vêtements en ligne signifie que mes clients voient immédiatement ce qu’ils veulent et viennent acheter”, dit-elle.

La clientèle des vêtements d’occasion a également changé.

“Quand je vendais ma balle en ville, tout le monde passait devant ma balle de vêtements”, explique Charmaine Nyoni, une autre vendeuse d’occasion qui a migré du marché aux puces vers la vente en ligne lorsque le coronavirus a frappé. “Quand je livre des vêtements à mes clients, je me rends compte que désormais mes clients sont ceux qui vivent dans des banlieues à faible densité, dont les maisons sont somptueuses. Pour moi, cela signifie qu’ils sont des clients qui ont le choix d’acheter dans des magasins de détail.”

Comme Mbambe et Nyoni, 63% de la population du Zimbabwe travaille dans le secteur informel. Et de plus en plus de leurs entreprises se déplacent en ligne – au cours des six premiers mois de 2020, le volume des transactions en ligne dans la région a augmenté de 50 % par rapport à la même période en 2019.

“Les plateformes en ligne ont vraiment aidé les vendeurs de vêtements d’occasion à poursuivre leurs activités pendant la pandémie”, déclare Virginia Chisanga, présidente du comité des chutes Victoria de la Chambre des associations de l’économie informelle du Zimbabwe. “La plupart ont poursuivi cette tendance même après le COVID.”

Cela soulève les enjeux du vieux combat du gouvernement zimbabwéen avec le secteur de l’occasion, qui, selon lui, paralyse l’industrie textile du pays. La plupart des vêtements en balles vendus dans le pays sont importés illégalement d’Europe occidentale et des États-Unis.

“Les tentatives d’interdiction [secondhand clothes] ont été submergés par la situation économique du pays », déclare Felix Chari, professeur d’économie à l’Université d’éducation scientifique de Bindura. “L’impact du COVID-19 sur les revenus des gens a également rendu l’épargne populaire, et ce secteur est appelé à continuer à prospérer.”

Le ministère de l’Industrie et du Commerce soutient que le marché des vêtements d’occasion constitue une “concurrence déloyale” pour les fabricants de vêtements “et affecte en fin de compte le développement de l’ensemble de la chaîne de valeur du coton à l’habillement”, a déclaré le ministre Sekai Nzenza.

Mbambe et Nyoni affirment que leurs ventes ont augmenté depuis qu’ils ont mis leurs activités en ligne. Mais cette aubaine pourrait bientôt prendre fin – le ministre ajoute qu’il est impératif que le gouvernement “développe des stratégies pour réglementer ces opportunités commerciales en ligne”.

En attendant, des clients comme Ruth Nkomo, responsable du suivi et de l’évaluation dans une organisation à but non lucratif locale, peuvent continuer à profiter de la variété, de la commodité et du prix abordable de ces vêtements. “Environ 75% de ma garde-robe contient des vêtements que j’ai achetés dans des friperies”, dit-elle. “Je peux me permettre d’acheter mes vêtements dans un magasin de détail, mais les friperies en ligne proposent désormais des vêtements de bonne qualité pour beaucoup moins cher.”

Maintenant, Mbambe planifie les prochaines étapes pour son entreprise – peut-être embaucher des gens pour modeler ses vêtements d’occasion, dit-elle. Le déplacement de son opération en ligne lui a fait réaliser un ingrédient manquant de son entreprise : l’image de marque. Au stand, son opération n’avait pas de nom. “J’ai fait des recherches en ligne et j’ai donné un nouveau nom à mon entreprise sur WhatsApp et Facebook : ‘Mbambe Thrift Shop'”, dit-elle.