Surmenés et sous-payés, les journalistes voient des zones grises éthiques

MBARARA, OUGANDA — Quand Eli Akiza a commencé à travailler comme journaliste, il était ravi de mettre en pratique ce qu’il avait appris à l’école de journalisme. Pendant un certain temps, le travail a été aussi gratifiant qu’il l’avait imaginé. La compensation n’était pas mal non plus. Mais quatre ans plus tard, il a le sentiment que sa carrière a traversé toute une vie de changements.

“Quand je compare le travail que j’ai fourni et les revenus par histoire, j’ai l’impression que nous aurions pu être mieux payés”, dit-il.

Vêtu d’un T-shirt blanc, Akiza, 29 ans, est assis à un bureau devant un ordinateur portable dans une salle de rédaction faiblement éclairée à Mbarara, une ville de l’ouest de l’Ouganda, alors qu’il réfléchit aux quelques années qu’il a passées dans la profession. Il est journaliste chez Vision Group, un conglomérat multilingue qui possède des journaux, des magazines, des studios de télévision, des stations de radio et des entreprises d’impression et de distribution commerciales. Heureusement, dit Akiza, son salaire n’a pas diminué depuis le début de la pandémie de coronavirus, mais il s’inquiète de l’impact que les conséquences économiques prolongées de la pandémie pourraient avoir sur son intégrité journalistique.

De nombreuses salles de rédaction ougandaises ont du mal à se remettre des conséquences économiques de la pandémie, ce qui fait craindre que les difficultés financières prolongées ne compromettent l’intégrité du journalisme en forçant les journalistes à accepter de l’argent provenant de sources puissantes. De nombreux médias ont fermé des bureaux à travers le pays parce qu’ils n’ont pas les moyens de payer les journalistes. Des entreprises comme Vision Group ont suspendu la publication de journaux en langue locale qui ne peuvent plus générer de revenus publicitaires, ne laissant fonctionner que les publications en anglais, a déclaré Fredrick Mugira, producteur principal de nouvelles au sein de l’entreprise.

Les journalistes qui ont la chance d’être encore employés disent que leur travail est devenu plus difficile car les médias ont réduit leur personnel et les indemnités de voyage et autres dépenses, ce qui a conduit beaucoup d’entre eux à accepter de l’argent de certaines sources sur lesquelles ils écrivent. Connu métaphoriquement sous le nom d'”enveloppes brunes”, la distribution d’argent par des sources, qui était autrefois mal vue, est devenue largement acceptable car de plus en plus de journalistes se retrouvent surchargés de travail et ont du mal à couvrir les coûts associés à leurs reportages.

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Apophia Agiresaasi, GPJ Ouganda

Eli Akiza, journaliste de Vision Group, s’inquiète de l’impact que les conséquences économiques prolongées de la pandémie de coronavirus pourraient avoir sur son intégrité journalistique.

Une enquête du Centre africain pour l’excellence des médias, une organisation à but non lucratif qui promeut l’excellence dans le journalisme, a révélé qu’environ les trois quarts des journalistes ougandais ne gagnent pas plus d’un million de shillings ougandais (260 dollars) par mois, et moins de 10 % gagnent plus de 2 millions de shillings (520 $). Le rapport, qui a été publié en juin 2021, attribue les bas salaires à la baisse des revenus publicitaires des journaux en raison de la baisse des ventes pendant la pandémie. Près d’un quart des journalistes interrogés déclarent qu’il est justifié d’accepter occasionnellement une enveloppe brune et 9,5 % déclarent que c’est toujours justifié. Le taux de journalistes en dehors de Kampala qui ont déclaré qu’il était justifié d’accepter de l’argent de sources était beaucoup plus élevé, à environ 35 %.

Mathias Rukundo, le président de l’Association des journalistes ougandais, reconnaît que certains journalistes acceptent de l’argent de sources mais affirme que l’organisation n’approuve pas cette pratique car elle menace l’indépendance de la profession.

“Nous condamnons tout journaliste qui reçoit quoi que ce soit comme rémunération au-delà du salaire de l’employeur”, a déclaré Rukundo. “Tout ce qu’un journaliste reçoit sans échange de biens ou de services équivaut à un pot-de-vin.”

Mais Immaculate Owomugisha Bazare, responsable du plaidoyer et du contentieux au Réseau ougandais sur le droit, l’éthique et le VIH/sida, une organisation à but non lucratif qui promeut les droits de l’homme dans le contexte de la santé, n’est pas d’accord pour dire que payer des journalistes équivaut à de la corruption. Elle dit que son organisation paie non seulement les journalistes qui assistent à ses événements jusqu’à 100 000 shillings (26 $) pour compenser leurs dépenses, mais accepte également les propositions non sollicitées des journalistes qu’elle paie pour la couverture car cela revient souvent moins cher que d’acheter de la publicité. Elle dit que les journalistes avec lesquels le groupe travaille trouvent leurs propres angles et mènent leurs propres enquêtes sans influence de l’organisation.

“Nous les aidons simplement à payer les frais de transport, car la plupart d’entre eux se rendent à nos événements à pied”, dit-elle.

Alors que John Baptist Imokola, maître de conférences adjoint au Département de journalisme et de communication de l’Université de Makerere, convient que l’acceptation d’enveloppes brunes porte atteinte à l’intégrité du journalisme, il affirme que les journalistes ruraux n’ont souvent pas le choix. Le fait qu’ils soient plus nombreux à dire qu’ils ne voient rien de mal à accepter de l’argent provenant de diverses sources reflète à quel point leurs salaires et leurs conditions de travail sont bien pires que ceux des zones urbaines. Il dit que certains journalistes dans les petites villes ne sont payés que 2 000 shillings (52 cents) par article, et parfois des mois peuvent s’écouler sans qu’ils soient payés.

“Ils deviennent plus désespérés et finissent par chercher des moyens de survie au lieu de servir la profession”, explique Imokola. “C’est encore plus dangereux d’être journaliste dans l’arrière-pays.”

Mugira, le producteur de Vision Group, qui est journaliste depuis 17 ans, convient que certains journalistes peuvent être sous pression pour accepter de l’argent de sources parce qu’ils n’ont généralement pas de retour au travail après le reportage. Mais il ne blâme pas entièrement les maisons de presse de ne pas payer suffisamment leurs journalistes.

“Les maisons de presse ne gagnent pas assez d’argent, surtout après le COVID-19”, dit-il. « Avec quoi devraient-ils nous payer ?

Mugira dit qu’en moyenne les maisons de presse réalisent des bénéfices mensuels d’environ 10 millions de shillings (2 620 $) et que beaucoup n’atteignent pas le seuil de rentabilité, mais doivent payer des frais de fonctionnement comme l’eau et l’électricité. Mais il admet que certaines maisons de presse pourraient se livrer à des pratiques d’emploi déloyales et ne pas payer leurs travailleurs de manière adéquate.

“Parfois, les profits l’emportent sur les principes, et certains médias ferment les yeux sur les violations éthiques parce qu’ils doivent continuer à fonctionner”, a déclaré Mugira. “La seule façon pour eux de prendre leurs responsabilités et de fournir à leurs journalistes les outils nécessaires pour produire un journalisme de qualité, c’est s’ils y sont contraints.”

Mais Mugira se dit plus optimiste quant à l’avenir du journalisme en Ouganda parce que la plupart des journalistes sont des gens de principe qui sont entrés dans le domaine parce qu’ils pensent qu’ils fournissent un service public essentiel. Il dit qu’au fil des ans, il a vu de jeunes journalistes évoluer pour valoriser la noblesse de la profession, d’autant plus que de plus en plus de leurs histoires font la une des journaux et profitent à la société.

Certains journalistes vont jusqu’à accepter des concerts en tant que maîtres de cérémonie pour des événements d’entreprise afin de compléter leurs revenus et d’éviter d’avoir à accepter de l’argent de sources.

“J’ai vu des journalistes se rendre à des événements et à des conférences de presse et refuser de signer des formulaires lorsque les organisateurs leur offraient de l’argent”, déclare Mugira.

Sarah Mubiru, rédactrice en chef à TV West, explique que la question est plus compliquée car tous les journalistes ne sont pas d’accord sur les enveloppes brunes. Elle ne pense pas qu’accepter de l’argent de sources équivaut toujours à un pot-de-vin et pense que les journalistes sont capables d’utiliser leur pouvoir discrétionnaire pour faire la distinction entre un pot-de-vin et une marque d’appréciation pour avoir couvert un événement.

“Il s’agit d’un pot-de-vin lorsqu’un paiement est versé à un journaliste pour empêcher la couverture d’un article ou pour écrire favorablement sur un événement”, déclare Mubiru. “Si, à la fin d’une cérémonie, une organisation donne à chaque participant une enveloppe brune, il est acceptable qu’un journaliste prenne l’argent.”

Mubiru dit qu’il appartient aux entreprises de médias d’élaborer des politiques pour protéger l’intégrité de leur journalisme. Son employeur, par exemple, a une politique selon laquelle les journalistes doivent déclarer lorsqu’ils reçoivent plus de 100 000 shillings (26 $) d’une source et licenciera tout journaliste surpris à exiger de l’argent pour avoir tué une histoire ou pour en avoir écrit une favorable.

“Ceux qui ont déjà demandé de l’argent ont été suspendus et d’autres ont vu leur contrat résilié”, dit-elle.

Gerald Walulya, maître de conférences au Département de journalisme et de communication de l’Université de Makerere, affirme que le fait que les journalistes ne soient pas d’accord sur le fait qu’il est contraire à l’éthique de prendre des enveloppes brunes à leurs sources reflète à quel point la corruption est devenue normalisée dans la société ougandaise.

“Les journalistes ont perdu la sensibilité”, dit-il. “Lorsque d’autres secteurs de la société sont corrompus, il est probable que les journalistes le seront également. Lorsque vous enseignez l’éthique et qu’ils ne la voient pas pratiquée dans la société, ils ne la prennent pas au sérieux.”

Walulya dit que bien que certaines maisons de presse aient essayé de limiter ce que les journalistes peuvent accepter comme cadeaux, même la plus petite somme d’argent peut servir de forme indirecte de corruption et peut compromettre le journaliste.

“Si quelqu’un vous donne 50 000 shillings [$13]il y a un sentiment naturel que vous devez rendre une faveur », dit Walulya.

Walulya, qui a travaillé comme journaliste dans les médias locaux et anglais avant d’entrer dans le milieu universitaire, rejette également l’idée que seuls les jeunes qui débutent dans le journalisme et ne gagnent pas assez acceptent les enveloppes brunes. Il dit avoir vu des journalistes qui gagnent beaucoup d’argent accepter des pots-de-vin.

“Les salles de rédaction doivent constamment rappeler aux journalistes ces préoccupations éthiques, mais aussi essayer de les rémunérer équitablement”, déclare Walulya.

Bien qu’Akiza estime qu’il n’est pas bien rémunéré, compte tenu du temps et de l’énergie qu’il consacre à son travail, il se dit convaincu qu’aucune somme d’argent provenant d’une source ne pourrait compromettre l’intégrité de son travail. Mais il admet que, compte tenu de la difficulté à faire son travail, il n’exclut pas l’idée d’accepter une enveloppe brune d’une source, alors qu’elle est également remise à tous ceux qui assistent à un événement.

“Tant que c’est de bonne foi, ça ne peut pas compromettre mon éthique”, dit-il. “Nous savons que nous ne sommes pas censés être utilisés par les gens pour leurs propres intérêts, nous devons donc faire ce qu’il faut en fin de compte.”