Les enquêteurs cherchent des réponses après que les forces russes ont enterré plus de 400 corps dans une fosse commune en Ukraine

L’une des plus grandes fosses communes découvertes depuis l’invasion russe en Ukraine se trouve dans une zone boisée juste à l’extérieur de la ville nord-est d’Izium.

Lors d’une récente visite, le brouillard a enveloppé les grands pins entourant les tombes.

Les restes ont été exhumés et transférés à la morgue locale mais une légère odeur s’est attardée. Quelques cercueils ouverts et vides sortaient maladroitement des tombes. Non loin de là, une pile de gants jetables, de masques et d’autres équipements de protection individuelle abandonnés rappelait les enquêtes médico-légales en cours ici.

Depuis la reprise d’Izium par les forces ukrainiennes en septembre, les enquêteurs tentent d’identifier les restes dans cette fosse commune. Les familles avec des êtres chers disparus cherchent des réponses.

Dans certains cas, toutes les victimes n’avaient qu’un numéro : 146. 189. Aucun nom, aucune cause de décès, rien d’autre.

Sur 451 corps découverts, 150 n’ont pas encore été identifiés, selon Oleksandr Filchakov, chef du bureau du procureur régional de Kharkiv. Au moins 17 corps portaient des preuves de torture, a-t-il dit, y compris des cordes attachées autour du cou, des mains liées derrière le dos et des os fêlés.

Liudmyla Vaschana est à la recherche de son fils de 31 ans, Eduard, depuis mars. Lorsque l’armée russe a commencé son attaque sur Izium, a-t-elle dit, Eduard a rejoint les combattants volontaires appelés l’Unité de défense territoriale. Vaschana a quitté Izium pour s’occuper de son autre fils, Oleh, 19 ans, qui avait été blessé alors qu’il combattait dans une autre partie du pays. Il était en convalescence à Lviv, une ville proche de la frontière polonaise.

Les combats s’intensifièrent à Izium et le 6 mars, Vaschana perdit le contact avec Eduard. Quatre jours plus tard, a-t-elle dit, la maison dans laquelle son unité était basée a été bombardée. D’autres membres de l’unité ont dit à Vaschana qu’ils avaient cherché son corps dans les décombres mais ne l’avaient jamais trouvé.

“Je veux juste retrouver mon fils”, a-t-elle dit, ajoutant : “C’est la chose la plus importante.”

En septembre, Vaschana a appelé une hotline mise en place pour les personnes disparues et a signalé la disparition de son fils. Mais elle a dit que jusqu’à présent, personne ne lui avait répondu.

Lorsque The World a parlé à Vaschana au début du mois, elle visitait un laboratoire mobile pour donner des échantillons d’ADN. Les techniciens tamponnaient la bouche des visiteurs, puis remplissaient un formulaire avec leurs informations personnelles.

Le laboratoire, mis en place avec l’aide du gouvernement français, recueille l’ADN de ceux qui ont des proches disparus. Il passe ensuite les échantillons dans une base de données collectée à partir des restes trouvés dans la fosse commune d’Izium.

“Nous demandons aux proches des soldats ukrainiens de soumettre leurs échantillons d’ADN”, a déclaré aux journalistes Dmytro Chubenko, porte-parole du bureau du procureur régional de Kharkiv, devant la clinique mobile. “Nous trouvons constamment des fosses communes de soldats ukrainiens, nous examinons leurs corps et collectons leurs échantillons d’ADN […] pour essayer d’identifier autant de personnes qui ont été enterrées ici que possible.”

“Nous ne leur pardonnerons jamais”

Il y a 7 700 affaires de crimes de guerre sous enquête dans la seule région de Kharkiv en Ukraine, a déclaré Filchakov, du bureau du procureur régional de Kharkiv.

Une carte dans son bureau marquait les zones où ces enquêtes sont menées. Certains sont interdits, a-t-il dit, car ils restent sous occupation russe. D’autres sont minés ou trop près de la frontière où sont stationnées les troupes russes.

“Géographiquement, nous sommes dans une position défavorable car nous sommes proches de la frontière avec le pays agressif [Russia],” il a dit.

Outre les arrestations, la torture et le meurtre d’Ukrainiens, a ajouté Filchakov, les forces russes ont mis en œuvre des changements dans le but d’effacer l’identité ukrainienne.

“Nous avons trouvé des documents signés par les autorités d’occupation dans lesquels elles confisquaient des manuels scolaires ukrainiens et introduisaient des programmes scolaires russes”, a-t-il déclaré. “Dans certains cas, nous avons trouvé des preuves que les Russes réécrivaient l’histoire. Par exemple, ils disaient que le célèbre poète ukrainien [Taras] Shevchenko était russe.

Le président russe Vladimir Poutine a commencé cette guerre avec l’excuse de protéger la population russophone en Ukraine, a déclaré Filchakov.

“Ma famille vit ici, ma femme, mes enfants, mes parents et l’ensemble des habitants de la région de Kharkiv sont russophones. Hé [Putin] ordonne à son armée de tuer nos femmes et nos enfants. Tout ce que je peux vous dire, c’est que nous ne leur pardonnerons jamais.”

Documenter les crimes de guerre

Au-delà d’Izium, des efforts importants sont en cours pour documenter les crimes commis par les forces russes dans toute l’Ukraine.

Truth Hounds a commencé ce travail en 2014 lorsque la Russie a pris le contrôle de la Crimée.

Plus tôt cette année, lorsque la Russie a envahi l’Ukraine, l’organisation non gouvernementale a redoublé d’efforts pour atteindre rapidement les zones touchées afin de recueillir et de documenter autant de preuves que possible.

“Cette expertise que nous avons développée et acquise au cours des années précédentes nous a vraiment aidés à contribuer aux processus judiciaires”, a déclaré Roman Avramenko, directeur exécutif du bureau de Truth Hounds à Kyiv.

Lorsqu’il s’agit de monter un dossier, a expliqué Avramenko, le temps presse.

“Le temps passe vite, cratères [get] rempli […] les gens oublieront les détails », a-t-il déclaré. “Certains bâtiments ont été réparés et restaurés. Les preuves disparaîtront, dans de nombreux cas pour toujours, malheureusement.”

Avant de partir en voyage, les enquêteurs collectent autant de données que possible. Ils recherchent des vidéos, des photos et des publications sur les réseaux sociaux en ligne qui pourraient faire la lumière sur ce qui s’est passé. Après les avoir vérifiés, ils se rendent sur les lieux et commencent à interroger des témoins et à recueillir des preuves.

Avramenko a donné un exemple d’une récente enquête réussie. En mars, au moins 10 personnes ont été tuées lors d’une attaque contre des personnes faisant la queue pour du pain dans la ville de Tchernihiv, au nord-est du pays. Un Américain figure parmi les victimes.

“Nous avons pu prouver qu’il n’y avait pas de cibles militaires immédiates qui pourraient potentiellement être des cibles légales pour cette attaque”, a-t-il déclaré. “Et que les troupes russes ont utilisé des armes de nature aveugle.”

Avramenko et son équipe s’efforcent de porter des affaires devant les tribunaux ukrainiens et étrangers. Il soupçonne l’étendue des crimes commis par les forces russes d’être bien au-delà de ce qu’elles peuvent documenter et prouver devant un tribunal.

“Les Ukrainiens ont été tellement déshumanisés aux yeux du soldat russe qu’ils ne voient aucune différence entre tuer un chat ou tuer un enfant”, a-t-il déclaré.

Volodymyr Solohub a soutenu le reportage de cette histoire.