La puberté peut résoudre le stress après l’adversité tôt dans la vie

Un chercheur colle des autocollants sur une Susan paresseuse sous des gobelets en plastique, puis propose un tourbillon. Un enfant d’âge préscolaire doit trouver des autocollants cachés lorsque la filature se termine. Certains enfants se souviennent de l’endroit où se trouvent les autocollants, mais certains doivent fouiller chaque tasse.

Le jeu mesure la mémoire de travail, l’un des groupes de capacités comportementales connues sous le nom de contrôle exécutif qui peuvent être compromises chez les adolescents confrontés à des traumatismes en début de vie.

L’adversité fait des ravages, et à partir de là, vous avez un mécanisme qui réagit différemment, explique Megan Gunnar, psychobiologiste du développement à l’Université du Minnesota à Minneapolis, qui a passé deux décennies à rechercher les effets de l’adversité précoce chez les enfants adoptés. Ce travail se concentre sur les difficultés aiguës, telles que le fait d’être orphelin, plutôt que sur les luttes régulières, ce qui peut enseigner une résilience précieuse.

Une enfance marquée par la privation, la négligence ou la violence peut également modifier le système neuroendocrinien régissant la façon dont le corps réagit au stress. Les problèmes de réponse au stress mettront les enfants sur la voie de problèmes de développement ainsi que d’un risque accru de TDAH, de diabète et d’une foule d’autres problèmes de santé.

Pourtant, de nouveaux rapports indiquent qu’un avenir intimidant pourrait ne pas être nécessaire. Comme Gunnar et d’autres l’ont démontré, les réponses au stress perturbées peuvent revenir à la normale pendant la puberté, ce qui facilite l’élimination des déséquilibres produits par un traumatisme précoce. La recherche encourage une nouvelle compréhension de la puberté comme une opportunité – une chance pour les adultes avec un début faible de modifier leurs réponses physiologiques au stress.

Un sentiment de sécurité

Lorsque le cerveau perçoit une menace, même passagère, comme un test douloureux ou une compétition à enjeux élevés, les niveaux d’adrénaline hormonale augmentent, provoquant le réflexe “combat ou fuite”. La respiration et le rythme montent. Paumes chaudes. Voir et aiguiser les sens. Le cerveau envoie des messagers chimiques pour activer les glandes surrénales près des reins afin de libérer du cortisol.

Le cortisol transfère les sucres dans le sang pour une énergie rapide. Dans un cas de combat ou de fuite, l’hormone retarde souvent le métabolisme, les réponses immunitaires, le développement et d’autres fonctions considérées comme non essentielles.

La réponse de combat ou de fuite s’arrête lorsque le danger disparaît, du moins chez une personne dont la réponse au stress fonctionne comme il se doit. Les niveaux d’adrénaline et de cortisol chutent, le pouls ralentit et d’autres processus continuent de fonctionner normalement.

Lorsque Gunnar a commencé ses études doctorales dans les années 1970, les chercheurs avaient déjà identifié les principaux acteurs de la réponse au stress. Les impulsions neuroendocrines impliquées forment l’axe HPA, abréviation de hypothalamo-hypophyso-surrénalien. Lorsque les rongeurs et les singes font face à des difficultés précoces, l’axe HPA est déséquilibré. Lorsque des techniques ont été possibles pour quantifier le cortisol à partir d’échantillons de salive – plutôt que d’extraire du sang ou de l’urine – Gunnar a entrepris de rechercher comment l’axe HPA affecte le cerveau et la conduite humaine.

À partir d’études menées au milieu des années 1980 sur des nouveau-nés, Gunnar a découvert qu’avoir une relation parentale stable est crucial pour un système neuroendocrinien sain et aide les bébés à faire face à des conditions difficiles telles que la vaccination. Vous pouvez aller à l’hôpital en tant que nourrisson et avoir une énorme balle dans une jambe et dans l’autre jambe, et vous vous arrachez le dos … mais ça ne décolle pas, dit Gunnar. Mais si les bébés sont séparés de leurs parents ne serait-ce que quelques minutes, leur axe HPA explose comme un missile.

Gunnar se demande ce qui se passe si le sentiment de protection à long terme est rompu. Elle a tenté de faire des recherches sur les enfants négligés et défavorisés, mais il n’est pas simple de distinguer les conséquences de la privation précoce des problèmes ultérieurs. “La façon dont vous commencez la vie semble continuer”, déclare Gunnar. Un article publié aux États-Unis en novembre dernier. Centers on Disease Control and Prevention fait référence aux effets à long terme du tabagisme, de la consommation excessive d’alcool, du décrochage scolaire et des maladies cardiaques et d’une foule d’autres problèmes de santé par rapport à leurs pairs.

Un voyage au milieu des années 1990 a mis Gunnar dans une nouvelle direction pour résoudre le problème d’étude gênant. Elle est allée dans un orphelinat dans l’est de la Roumanie avec une équipe d’étude, où les enfants vivaient dans des conditions barbares et surpeuplées. Vous entrez dans ces salles et immédiatement vous êtes assailli par des enfants qui crient “Maman, maman, maman” … étirant leurs bras pour se tenir, dit Gunnar, qui à l’époque avait deux fils d’âge scolaire. C’était mauvais. J’ai juste essayé de les ramener à la maison.

Ce qu’elle a ramené au Minnesota était une série de petits flacons, chacun contenant un échantillon de salive d’un orphelin de 2 ou 3 ans. À sa grande consternation, les niveaux de cortisol chez les enfants – le résultat final de la cascade neuroendocrinienne – étaient plus faibles que les gens normaux. L’étude a fourni une fenêtre sur les effets à long terme de la négligence parentale sur les réponses au stress.

Luttes des adoptés

Pour reconnaître l’impact de l’adversité précoce, Gunnar voulait des enfants qui ont commencé dans la misère mais qui ont migré vers des environnements stables et stimulants après la petite enfance. De tels enfants seront le modèle parfait pour toutes les premières expérimentations animales d’adversité, pensa-t-elle. Il s’est avéré que cette communauté existe : des orphelins adoptés.

Gunnar a partagé sa proposition avec les employés de l’équipe d’adoption du département des services sociaux du Minnesota. Avec le soutien et les fonds de l’agence, elle a interrogé les parents du Minnesota qui avaient adopté des enfants à l’étranger dans les années 1990, encourageant les familles à s’inscrire dans un registre universitaire et à s’engager dans la recherche.

De nombreux parents de recherche avaient découvert très tôt que leurs enfants adoptifs avaient des problèmes de comportement. Et lorsque les enfants sont venus au laboratoire universitaire pour des exercices de résolution de problèmes et de tri, y compris le défi paresseux de Susan et le test réussi de guimauve de gratification différée, les enfants ont eu du mal avec le traitement et l’autorégulation.

Comme les orphelins roumains, ces enfants avaient moins de cortisol que les enfants qui n’avaient pas de problèmes de comportement. Gunnar spécule que face à une souffrance prolongée, qui a le potentiel de favoriser des niveaux excessivement élevés de cortisol, une mauvaise réponse au stress – c’est-à-dire générant moins de cortisol – pourrait être la façon dont la nature protège le cerveau et le corps.

Changement de temps pour les adolescents

Les enfants adoptés qui ont grandi avec des abus précoces (courbe grise) avant la puberté avaient des réponses au stress émoussées par rapport aux enfants de parents biologiques (courbe bleue). Avant, après et après une mission difficile, les enfants adoptés ont montré des niveaux de cortisol réguliers. La salive a été extraite 20 minutes avant la mission, 5, 20, 40, 60 et 80 minutes après la mission. Les chercheurs ont traduit les données sur une échelle logarithmique, affichant des chiffres négatifs. Les quantités de cortisol varient entre 0 et 1 microgramme par décilitre.

En étudiant les adoptés au fil du temps, elle a remarqué que les enfants d’âge préscolaire à problèmes de soins avec un faible taux de cortisol atteignaient souvent la maternelle. Une réponse au stress émoussée s’est poursuivie au milieu de l’enfance, même après une moyenne de sept ou huit ans dans un foyer de soins sûrs.

C’était décourageant, dit Russell Romeo, psychobiologiste du Barnard College à New York. Nous avions toujours pensé qu’ils commenceraient à recalibrer leur réactivité au stress une fois sortis de circonstances stressantes.

Mais l’étude de Roméo au milieu des années 2000 a donné à Gunnar des raisons de croire qu’elle voulait approfondir la direction de la vie des enfants.

Il est grand temps de changer

Roméo a examiné des rats pour voir comment la dépression influence différemment les cerveaux des adolescents et des adultes. Dans une série de tests, il a exposé des rats adultes et des rats prépubères à un stress aigu – 30 minutes coincés dans un bocal en treillis métallique – et a rapporté leurs niveaux de corticostérone (version rat cortisol) avant, pendant et après l’accouchement. Les deux groupes ont développé des pics hormonaux similaires lorsqu’ils étaient stressés, mais les niveaux chez les rats juvéniles ont mis beaucoup plus de temps à se normaliser.

Lorsque Roméo a étudié comment les animaux réagissaient à de longues périodes de stress – 30 minutes de restriction de sept jours par jour – le comportement était différent. Depuis que les animaux ont été libérés des chaînes, les hormones de tension ont augmenté plus rapidement chez les jeunes rats que chez les adultes. Pourtant, les rats proches de la puberté sont revenus à la ligne de base plus rapidement que les mâles plus âgés. Dans l’ensemble, les recherches de Romeo ont proposé que les réponses au stress neuroendocrinien se forment pendant l’adolescence pour apparaître différemment à l’âge adulte.

Dans des études antérieures, des chercheurs de l’Université McGill à Montréal ont découvert que le transfert de rats adolescents dans des environnements enrichis – des cages plus grandes avec plus de jouets et de compagnons de cage – pouvait réinitialiser les mécanismes de stress que la privation précoce avait détraqués.

Ses résultats ont inspiré Gunnar. Peut-être que je regarderais vers la puberté, pensa-t-elle. C’est peut-être l’heure du recalibrage.

Plus proche de la normale

Lors d’un comportement traumatique (comme parler), les niveaux de cortisol salivaire ont brièvement augmenté et sont revenus à la normale chez les enfants qui sont restés avec leurs parents biologiques. Les enfants adoptés dès l’enfance dans un orphelinat (un traumatisme précoce) avaient des réponses de cortisol émoussées aux stades 1 à 2 de la puberté. Pourtant, à l’arrière de la puberté, aux stades 4 et 5, les réponses standardisées au stress du nourrisson ont été acceptées.

Ainsi, son équipe a accueilli 280 jeunes de 7 à 14 ans – 122 jeunes adoptés issus d’associations et 158 ​​issus de familles maternelles socialement comparables – au laboratoire pour effectuer deux tâches exigeantes. L’un exigeait de l’arithmétique théorique. Pour le deuxième exercice, chaque élève s’exerçait à prononcer un discours de cinq minutes annonçant une nouvelle classe d’élèves. On a dit aux enfants que leur voix, présentée devant une caméra vidéo et un miroir, serait jugée. Certains enfants parlaient avec enthousiasme, d’autres semblaient anxieux. Nous avons eu une pause dans le rire, dit Gunnar. Nous ne les torturons donc pas. Si nous trouvons qu’ils sont trop anxieux, nous les faisons partir.

Avant et pendant les activités de parole et de mathématiques de chaque enfant, les chercheurs ont recueilli des échantillons de salive pour tester les niveaux de cortisol. Le statut pubertaire des participants a été mesuré sur une échelle de 1 à 5 : le stade 1 signifiait aucune modification corporelle visible et le stade 5 signifiait une pleine maturation sexuelle.

Les deux enfants en début de puberté (stades 1-2), les enfants adoptifs avaient des niveaux de cortisol émoussés avant et après les activités similaires aux enfants vivant avec leurs parents biologiques. Cette découverte a validé la précédente étude de Gunnar sur l’adoption à l’étranger en âge préscolaire. Les tendances du cortisol dans le groupe de la puberté tardive (stades 4 à 5) semblaient identiques pour les adolescents adoptés et non adoptés.

Afin de confirmer le recalibrage HPA, au lieu de simplement contraster entre les groupes d’âge, Gunnar et ses collègues ont emmené les participants pour les mêmes évaluations un et deux ans plus tard, pour un total de trois sessions annuelles.

Matthew Duggan, un psychiatre de Long Beach, en Californie, travaillant dans l’enfance et la puberté, est inspiré par les résultats et pense qu’ils pourraient s’identifier à une grande variété d’enfants qui ont des difficultés à contrôler leurs sentiments et à communiquer avec les autres lorsque les parents les ont négligés ou négligés tôt dans la vie. Il peut y avoir une chance … où les choses peuvent changer, dit Duggan. Et nous avons des preuves pour montrer qu’il s’agit d’une probabilité au stade biologique. C’est très optimiste pour moi.

Duggan suggère que l’étude de Gunnar aurait été encore plus bénéfique si elle avait mesuré le changement de comportement des participants – par exemple, en interrogeant les parents, les enseignants ou les adolescents eux-mêmes.

Comment la puberté peut-elle combiner un meilleur traitement et aider à remodeler les réponses au stress neuroendocrinien ? Romeo spécule que cela découle du fait que l’hypothalamus et d’autres zones du cerveau, telles que le cortex préfrontal, qui régulent nos réactions au stress font partie des régions qui recâblent et établissent des associations tout au long de l’adolescence.

Il est impossible de dire si ces changements dans la réponse au stress profiteront réellement à un jeune, dit Gunnar. Le bien-être mental et l’endurance découlent d’un mélange en constante évolution de gènes et d’expériences sociales, dont certains dérèglent tôt le corps. Mais la puberté peut probablement supprimer tout mal, révèlent ses recherches. Gunnar et d’autres ont l’intention de découvrir davantage la biologie fondamentale du redémarrage.