Alors que la famine menace, les Sri Lankais se tournent vers les jardins potagers

MANNAR, SRI LANKA – Alors que cette nation insulaire est sous le choc d’une crise économique en cours, alors que l’inflation augmente et que les prix des denrées alimentaires montent en flèche, que les familles réduisent les repas et que les enfants souffrent de la faim, l’attention des décideurs s’est de plus en plus tournée vers un palliatif local : les jardins . Ces derniers mois, des représentants du gouvernement et des groupes de défense ont offert des semences, des jeunes arbres, un financement pour démarrer un jardin et des cours d’horticulture dans l’espoir de prévenir la faim généralisée. Pendant un certain temps, le gouvernement a même donné aux travailleurs du secteur public des vendredis de congé pour s’occuper de leurs récoltes et éviter les pénuries alimentaires.

En ces temps difficiles, jardiner pour prévenir la famine peut sembler aussi insuffisant que de panser une blessure par balle, en particulier lorsque, dans une récente enquête auprès des ménages sri-lankais, seule la moitié des personnes interrogées ont déclaré avoir accès à des terres cultivables. Mais les partisans disent que ne rien faire est pire. “La sécurité alimentaire n’est pas quelque chose qui peut être gérée par quelqu’un d’autre”, déclare Mariampillai Selvin Ireneuss, une militante qui travaille sur la production alimentaire et la prévention de la faim. “La communauté doit produire sa propre nourriture. Nous devons nous produire, nous stocker, nous transformer, nous distribuer, déterminer nous-mêmes les prix et assurer notre existence.

Le Sri Lanka traverse la pire crise économique depuis son indépendance dans les années 1940, résultat d’un endettement écrasant, de l’effondrement de l’industrie du tourisme et d’une baisse des envois de fonds, l’argent que les Sri Lankais vivant à l’étranger envoient chez eux. Après des manifestations de masse, le président a démissionné en juillet, mais le changement de direction n’a pas empêché les prix des denrées alimentaires de monter en flèche et les revenus de chuter – une recette pour la malnutrition. Le Programme alimentaire mondial, une agence des Nations Unies, a commencé à fournir une aide en espèces, avec des plans pour aider plus de 3 millions de personnes cette année, mais près du double de ces personnes sont déjà aux prises avec l’insécurité alimentaire.

Dans une enquête menée par Save the Children, un groupe d’aide basé à Londres, 2 familles sri-lankaises sur 3 ont déclaré ne pas pouvoir subvenir aux besoins alimentaires de leur ménage. Une personne sur 3 a déclaré avoir réduit la quantité de nourriture que ses enfants mangeaient. Certains avaient même eu recours à des mesures de dernière minute : emprunter de l’argent, retirer leurs enfants de l’école, vendre leur maison ou se tourner vers la mendicité, le vol ou le travail du sexe.

Les jardins sont une réponse usée à la précarité : les États-Unis, par exemple, ont défendu les soi-disant jardins de la victoire pendant les guerres mondiales du siècle dernier. Après la fin de la guerre civile au Sri Lanka en 2009, les autorités ont aidé à créer des centaines de jardins dans le nord du pays, où de nombreuses familles ont perdu des terres ou des revenus pendant des décennies de conflit. Alors qu’un jardin à lui seul peut rarement répondre aux besoins nutritionnels d’un ménage entier, il s’agit d’un “filet de sécurité éprouvé dans les situations alimentaires extrêmes”, selon une étude publiée dans la revue universitaire IOP Conference Series: Earth and Environmental Science.

“Les jardins familiaux font aussi partie de la lutte contre la faim”, explique Selvanayaham Uthayachandran, directeur agricole de la province qui comprend Mannar, une région de pêche et d’agriculture dans le nord du pays. « Nous augmentons la production de pois chiches, de niébé et d’arachides. Ce sous-produit n’est pas seulement un aliment qui soulage la faim, mais aussi un aliment nutritif. »

Graphique de Matt Haney, GPJ

Graphique de Matt Haney, GPJ

Graphique de Matt Haney, GPJ

Plus tôt cette année, le Department of Samurdhi Development, une agence gouvernementale qui aide les Sri Lankais dans le besoin, a commencé à distribuer des aubergines, des tomates et d’autres semences, ainsi que de petites allocations, à plus de 1,2 million de familles. Le programme est une réponse aux pénuries alimentaires prévues, explique Anton Selvakumar Aron Thuram, qui supervise l’effort à Mannar. “La production alimentaire est aujourd’hui la première exigence du pays. C’est pourquoi nous l’encourageons.”

L’un des bénéficiaires est Kartheepan Isthika. La jeune femme de 27 ans a déjà travaillé comme femme de ménage en Malaisie, mais est revenue parce que l’argent ne valait pas la peine de vivre à l’étranger. Son mari travaille sur un marché local, mais à mesure que les prix montent en flèche, leur capacité à acheter de la nourriture diminue. “C’est difficile de vivre dans ce pays si on ne compte que sur son salaire”, dit-elle.

Pour nourrir sa famille de cinq personnes, dont ses enfants âgés de 3 et 1 ans, et le père de son mari, Isthika compte sur son jardin de fleurs et de plantes comestibles. Grâce au programme gouvernemental, elle a obtenu deux lots de graines et 1 500 roupies sri lankaises (environ 4 dollars) — pas assez pour démarrer un jardin à partir de zéro, mais une aide. Elle cultive des citrouilles, du gombo, des aubergines, des melons amers et des bananes. “Nous prenons ce dont nous avons besoin et donnons le supplément à nos parents. Nous vendrons le reste à un prix inférieur », dit-elle. La famille pêche également la carpe, la crevette et le poisson de sable. Ces jours-ci, leur seul achat alimentaire régulier est le riz.

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VETRICHELVI CHANDRAKALA, GPJ SRI LANKA

Seemampillai Sahayaraja récolte des légumes dans son jardin à Mannar, au Sri Lanka. Le jardin fournit la plupart des repas de son ménage de quatre personnes.

Avec le pays en plein désarroi, on ne sait pas combien de temps durera le programme gouvernemental. “Il n’y a pas d’activité économique intérieure. Il n’y a aucun soutien du côté politique pour lutter contre l’insécurité alimentaire », déclare Sivasaravanabavan Sunthareswaran, un militant qui promeut le jardinage biologique. Ainsi, des groupes de la société civile se sont joints à la poussée du jardinage.

Un groupe nommé UYIPPOO a fait don de milliers de boutures de manioc à des écoles à travers le pays ; le légume-racine féculent est à la fois rassasiant et facile à cultiver. Un autre groupe, la Vanni Tamil People Union, distribue du manioc et des bananes. Récemment, elle a distribué 5 000 boutures de manioc dans le district de Kilinochchi, au nord-est de Mannar. Ils sont partis en une heure. “Les gens ont vraiment peur de l’arrivée de la famine”, déclare Yesudas Lakshitaran, coordinateur de district du groupe.

Les cultures locales peuvent offrir une nourriture que les familles ne peuvent plus se permettre d’acheter. Au début des années 2010, un doctorant de la Michigan State University aux États-Unis a interrogé plus de 100 jardiniers du district de Jaffna, à la pointe nord de l’île. En moyenne, chaque jardinier cultivait neuf plantes sur moins d’un acre de terre, fournissant un approvisionnement régulier en produits “frais et riches sur le plan nutritionnel”, comme l’aubergine, le gombo, le piment vert et les haricots longs, et parfois un revenu supplémentaire.

Seemampillai Sahayaraja, 60 ans, a pris sa retraite l’année dernière de son travail d’officier de village à Mannar. Dernièrement, il consacre une grande partie de son temps et de sa pension à son jardin, où les tomates mûrissent, les roses parfument l’air et le sol s’écrase à cause des pluies récentes. Le jardin fournit la plupart des repas de son ménage de quatre personnes, à l’exception d’un achat occasionnel de carottes ou d’ignames. “Notre famille peut vivre sans faim grâce au riz que nous semons”, dit-il, du moins pour le moment.