“Nous avons survécu”: Kherson reprend vie après le retrait russe

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KHERSON, Ukraine – Une semaine après la libération de la ville de Kherson, dans le sud de l’Ukraine, les habitants ne peuvent échapper aux rappels des huit mois terrifiants qu’ils ont passés sous l’occupation russe.

Les gens manquent. Il y a des mines partout, des magasins et des restaurants fermés, une pénurie d’électricité et d’eau, et des explosions jour et nuit alors que les forces russes et ukrainiennes se battent juste de l’autre côté du Dniepr.

Malgré les difficultés, les résidents expriment un mélange de soulagement, d’optimisme et même de joie, notamment en raison de leur liberté retrouvée de s’exprimer.

“Même la respiration est devenue plus facile. Tout est différent maintenant », a déclaré Olena Smoliana, une pharmacienne dont les yeux brillaient de bonheur en se remémorant le jour où les soldats ukrainiens sont entrés dans la ville.

La population de Kherson est tombée à environ 80 000 par rapport à son niveau d’avant-guerre de près de 300 000, mais la ville prend lentement vie. Le président ukrainien Volodymyr Zelenskyy a triomphalement marché lundi dans les rues, saluant le retrait de la Russie – une défaite humiliante pour le président russe Vladimir Poutine – comme le “début de la fin de la guerre”.

Les gens n’ont plus peur de quitter leur domicile ou ne craignent plus que le contact avec les soldats russes puisse conduire à une prison ou à une cellule de torture. Ils se rassemblent sur les places de la ville – ornées de rubans bleus et jaunes sur leurs sacs et leurs vestes – pour recharger leurs téléphones, aller chercher de l’eau et parler avec leurs voisins et leurs proches.

“Si nous avons survécu à l’occupation, nous y survivrons sans aucun problème”, a déclaré Yulia Nenadyschuk, 53 ans, qui s’était accroupie chez elle avec son mari, Oleksandr, depuis le début de l’invasion russe, mais vient maintenant tous les jours au centre-ville.

La pire privation était le manque de liberté d’être soi-même, ce qui était comme être dans une “cage”, a-t-elle déclaré.

“Vous ne pouviez rien dire à haute voix, vous ne pouviez pas parler ukrainien”, a déclaré Oleksandr Nenadyschuk, 57 ans. “Nous étions constamment surveillés, vous ne pouviez même pas regarder autour de vous.”

Les habitants de Kherson parlent de la “terreur silencieuse” qui a défini leur occupation, qui était différente des sièges militaires dévastateurs qui ont transformé d’autres villes ukrainiennes – telles que Marioupol, Sievierodonetsk et Lysychansk – en décombres.

Les forces russes sont entrées à Kherson au début de la guerre depuis la Crimée voisine, que Moscou a illégalement annexée en 2014, et ont rapidement pris le contrôle de la ville. La ville était la seule capitale régionale capturée par Moscou après le début de l’invasion le 16 février. 24.

Les gens communiquent principalement en russe à Kherson. Au début de la guerre, certains habitants étaient tolérants envers les voisins qui sympathisaient avec la Russie, mais il y a eu un changement palpable pendant l’occupation, a déclaré Smoliana, la pharmacienne.

“J’ai même honte de parler russe”, a-t-elle déclaré. “Ils nous ont opprimés émotionnellement et physiquement.”

Beaucoup de gens ont fui la ville, mais certains ont tout simplement disparu.

Khrystyna Yuldasheva, 18 ans, travaille dans un magasin en face d’un bâtiment que la police russe a utilisé comme centre de détention et où des responsables ukrainiens enquêtent sur des allégations de torture et d’abus.

“Il n’y a plus personne ici”, a-t-elle dit à une femme qui est récemment venue chercher son fils.

D’autres personnes ont cherché à partir, mais n’ont pas pu. “Nous avons essayé de partir trois fois, mais ils ont fermé toutes les sorties possibles de la ville”, a déclaré Tetiana, 37 ans, qui n’a pas voulu être identifiée par son nom de famille.

Alors que les gens étaient euphoriques immédiatement après la retraite russe, Kherson reste une ville en attente. Les soldats russes ont laissé une ville dépourvue d’infrastructures de base – eau, électricité, transports et communications.

De nombreux magasins, restaurants et hôtels sont toujours fermés et de nombreuses personnes sont au chômage.Les habitants ont été attirés au centre-ville la semaine dernière par des camions de nourriture provenant de chaînes de supermarchés ukrainiennes ou pour profiter des points d’accès Internet qui ont été mis en place.

Les produits russes peuvent encore être trouvés dans de petites boutiques qui ont survécu à l’occupation. Et la ville est toujours ornée de banderoles vantant la propagande russe du type “Ukrainiens et Russes forment une seule nation”, ou qui encouragent les Ukrainiens à obtenir un passeport russe.

Certains Ukrainiens jurent à haute voix lorsqu’ils passent devant les vestiges de la guerre.

Samedi, les gens attendaient avec enthousiasme l’arrivée du premier train à Kherson depuis les premiers jours de l’invasion. Mykola Desytniakov, 56 ans, n’a pas revu sa femme depuis son départ pour Kyiv, la capitale ukrainienne, avec leurs deux filles en juin.

Desytniakov est resté pour s’occuper de ses parents malades, a-t-il dit, tenant une seule rose et regardant anxieusement par-dessus le quai l’arrivée du train qui réunira sa famille.

“Elle va me gronder, elle n’aime pas les fleurs”, a-t-il dit de sa femme. “Mais je les lui donnerai quand même.”

Ludmila Olhouskaya n’avait personne à rencontrer à la gare mais s’y est rendue pour montrer son soutien.

“C’est le début d’une nouvelle vie”, a déclaré la femme de 74 ans en essuyant des larmes de joie sur ses joues. “Ou plutôt, la renaissance d’un ancien.”

Un obstacle majeur au retour des gens à Kherson et à l’effort de reconstruction sera le déminage de toutes les mines que les Russes ont placées à l’intérieur des bureaux administratifs et autour des infrastructures critiques, selon le ministère ukrainien de l’Intérieur.

“Le déminage est nécessaire ici pour ramener la vie”, a déclaré Mary Akopian, vice-ministre de l’Intérieur. Kherson a un plus gros problème de mines que toutes les autres villes que l’Ukraine a récupérées des Russes parce qu’elle a été occupée pendant la plus longue période, a-t-elle déclaré.

Akopian a estimé qu’il faudrait des années pour éliminer complètement les mines de la ville et de la province environnante. Déjà, 25 personnes sont mortes en nettoyant des mines et autres explosifs laissés sur place.

Avant de battre en retraite, les soldats russes ont pillé des magasins et des entreprises – et même des musées. Le gouvernement ukrainien estime que 15 000 artefacts ont été volés dans des musées de la région de Kherson et emmenés dans la Crimée voisine.

“En fait, il n’y a rien là-bas”, a écrit Kyrylo Tymoshenko, un haut responsable du bureau de Zelenskyy, sur sa chaîne Telegram après un voyage dans la région de Kherson. “Les Russes ont tué, miné et pillé toutes les villes et villages.”

La retraite russe humiliante n’a pas mis fin aux bruits de guerre à Kherson. Environ 70% de la région élargie de Kherson est toujours aux mains des Russes. Des explosions se font entendre régulièrement, bien que les habitants ne sachent pas toujours si elles proviennent des travaux de déminage ou de l’affrontement entre l’artillerie russe et ukrainienne.

Malgré les combats en cours à proximité, les habitants de Kherson sont suffisamment confiants quant à leur sécurité pour ignorer les sirènes d’avertissement de raid aérien et se rassembler en grand nombre dans les rues pour se saluer et remercier les soldats ukrainiens.

Comme de nombreux habitants, les Nenadyschuks ne grimacent pas lorsqu’ils entendent les explosions au loin, et ils répugnent à se plaindre de toute autre difficulté à laquelle ils sont confrontés.

“On tient le coup. Nous attendons la victoire. Nous ne nous plaindrons pas », a déclaré Yulia Nenadyschuk. “Toute l’Ukraine”, a ajouté son mari, “est dans cet état maintenant”.

Sam Mednick a contribué à cette histoire.

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