1580 : brève vision espagnole d’un monde unipolaire

En août 1578, le jeune roi Sébastien du Portugal planifia et dirigea personnellement une expédition militaire audacieuse contre les forces ottomanes au Maroc. Ce fut un désastre. Quatre heures de violents combats ont fait 8 000 morts du côté portugais. English-Wikipedia nous dit que parmi les personnes tuées figuraient Sebastian, dont le corps n’a jamais été retrouvé, et “presque toute la noblesse portugaise”. 15 000 ont été capturés et vendus comme esclaves.

Pendant deux ans, l’oncle aîné de Sébastien, Henry, un cardinal, a occupé le trône à Lisbonne. Puis, en 1580 de notre ère, les règles de succession obscures de la monarchie portugaise – et quelques manœuvres militaires espagnoles adroites – ont permis au roi Philippe d’Espagne de prendre le contrôle du Portugal et de tout son empire mondial.

Jusqu’à ce moment, seuls le Portugal et l’Espagne avaient commandé des empires véritablement globaux. Ainsi, la prise de contrôle rapide de la métropole portugaise par l’Espagne a été ressentie comme un moment globalement unipolaire pour beaucoup à la cour du dirigeant rusé et expérimenté de Madrid. L’historien britannique Henry Kamen a écrit que le poète castillan Juan Rufo a loué une nouvelle ère “d’un seul berger et d’une seule monarchie”. Un autre écrivain castillan, Pedro Salazar de Mendoza, a noté que «l’empire d’Espagne est plus de vingt fois plus grand que celui de Rome ne l’a jamais été». (Ces citations sont de Kamen, Empire : comment l’Espagne est devenue une puissance mondiale, 1492-1763p.304-05.)

Neuf ans avant 1580, une flotte dirigée par les Espagnols avait vaincu la puissante flotte méditerranéenne des Ottomans à Lépante, apportant ce que les écrivains espagnols/castillans décrivaient comme une ère de paix dans cette région. En 1580, une rébellion de certains des sujets de Philippe aux Pays-Bas – principalement, mais pas exclusivement, des Pays-Bas protestants – semblait avoir été largement contenue. Les divers projets impériaux de l’Espagne dans les Amériques s’étaient bien déroulés; et avec la prise de contrôle du Portugal, l’Espagne avait désormais consolidé sa position en Inde et en Asie de l’Est … Avec l’arrivée des nouvelles du Portugal, il y avait, comme le commenta Kamen, “toutes les raisons de la fierté impériale” à Madrid.

Début novembre 1580, Philippe envoya une série de lettres pour informer les territoires d’outre-mer du Portugal de sa nouvelle suzeraineté. Les lettres arrivèrent à Goa, la capitale de «l’Inde portugaise» au début de septembre 1581; à Malacca, dans l’actuelle Malaisie, dix semaines plus tard ; et dans l’avant-poste assez bien établi du Portugal en Chine, à Macao, en mars 1582. Les propres canaux de communication de l’Espagne, qui faisaient le tour du monde dans l’autre sens – de la péninsule ibérique au (et à travers) le Mexique, puis à Manille – apportaient la nouvelle de La victoire de l’Espagne à Macao un peu plus vite. (Parker, p.50.) Peut-être que les administrateurs et les marins espagnols en cours de route se sont sentis plus motivés que ceux du Portugal pour accélérer les nouvelles ?

En 1588, tous les rêves de domination mondiale des Castillans seraient anéantis de manière dévastatrice dans l’épave de la “Grande Armada” que le roi Philippe avait envoyée pour conquérir les nouveaux prétendants impériaux en Angleterre protestante. Mais pendant quelques années avant 1588, les conquistadors castillans/espagnols sur de nombreux continents complotaient pour conquérir le monde entier.

En Asie de l’Est, du petit pied qu’ils avaient établi aux Philippines, ils ne planifiaient rien de moins que la conquête de toute la Chine. Dans cet article, je vais retracer l’origine de cette ambition et ce qu’elle est devenue.


Il a fallu quelques mois pour que les nouvelles capitales du Portugal parviennent aux commandants espagnols aux Philippines. Mais vous pouvez imaginer la lueur d’excitation dans les yeux des commandants espagnols quand cela a finalement été le cas, car pendant quelques années avant 1580, beaucoup d’entre eux avaient réfléchi et planifié activement une expansion significative de l’empreinte de leur empire en Asie de l’Est. C’était le Entreprise chinoise, le “projet chinois”, décrit par l’historien britannique Hugh Thomas comme “essentiellement une expédition pour soumettre certaines parties de la Chine, peut-être la totalité, à la domination espagnole”. (H.Thomas, Monde sans finp.260.)

Thomas cite une lettre que le notaire en chef de Manille écrivit en janvier 1574, dans laquelle il estimait que la Chine pouvait être conquise par “moins de soixante ‘bons soldats espagnols'”. Les Philippines ont renvoyé au “Conseil des Indes” en Espagne deux cartes (mal dessinées) de la Chine avec une note qu’il espérait voir l’expansion espagnole dans “toutes ces terres riches”.

Thomas a écrit que la perspective d’une invasion espagnole de la Chine “préoccupait” non seulement les commandants de Manille, mais aussi le vice-roi de la Nouvelle-Espagne, à qui ils rendaient compte. Il ajouta qu’en octobre 1574, [the Viceroy] rapporta au roi Philippe qu’il n’avait pas encore trouvé la bonne personne pour mener l’expédition contre l’empereur Ming. Il cherchait un nouvel Hernándo Cortéz.

J’y ai mis ce dernier accent, car il ressort clairement de ce que Thomas écrit dans les pages qui suivent que les deux grands précédents encore très vivants dans l’esprit des dirigeants impériaux de Manille, de la Nouvelle-Espagne et de Madrid étaient la victoire incroyablement facile que Cortéz avait remportée. conquis l’empire aztèque en 1521, et la conquête presque tout aussi étonnante de l’empire inca par Pizarro en 1532. Conquérir la Chine, espéraient-ils, pourrait être tout aussi facile !

En juin 1575, une première petite expédition exploratoire partit de Manille. Thomas écrit que “Certains de ceux à bord des navires croyaient qu’ils étaient sur le point de rivaliser avec les réalisations extraordinaires de Cortéz et de Pizarro …” Cette expédition comprenait deux frères: à travers toutes les entreprises de construction d’empire de l’Espagne depuis le deuxième voyage de Christophe Colomb, les autorités ecclésiastiques d’Espagne et de Rome ont été des participants clés – et enthousiastes.

Cette expédition a échoué. Les autorités chinoises qui ont accueilli pacifiquement l’expédition à son arrivée à Fuzhou étaient prêtes à donner à l’Espagne un poste de traite sur une île face à Taiwan, analogue à celui qu’elles avaient précédemment donné au Portugal à Macao. Mais d’abord, ils voulaient que les Espagnols remettent sous leur autorité un pirate chinois bien connu appelé Lin Fung. Mais Lin Fung, qui avait été détenu en Espagne, a réussi à s’échapper.

L’année suivante, un nouveau gouverneur espagnol de Manille, Francisco de Sande, a commencé à planifier une autre expédition plus importante. Hugh Thomas, p.264 :

Il écrivit au roi Philippe le 6 juin [1576] qu’il avait conçu un plan pour l’assujettissement de la dynastie Ming avec quatre à six mille hommes qui seraient envoyés à la fois du Pérou et de la Nouvelle-Espagne…

Le gouverneur Sande a fait plusieurs suggestions sur la manière dont un groupe de travail mexico-péruvien pourrait conquérir la Chine au moyen d’une guerre très juste (‘une guerre juste‘). La soldatesque chinoise n’était-elle pas méprisable, étant « idolâtre, sodomite, adonnée au brigandage et à la piraterie ? les conquérants comme libérateurs

Sande ne reçut aucune réponse à cette lettre, ou à une autre faisant les mêmes arguments la même année, au “Conseil des Indes” à Madrid. Et le roi ne répondit pas non plus à une lettre de suivi que Sande envoya en 1578. Mais entre-temps, l’idée de conquérir la Chine gagnait du soutien parmi les responsables espagnols des Amériques, dont l’un écrivit à Philip que “ce serait facile de recruter 4 000 hommes en Amérique centrale et de les embarquer sur six galères pour les envoyer directement en Chine. Mais le Conseil des Indes avisa le roi (HT, 266) que ce n’était peut-être pas si facile puisque, estimaient-ils, « l’empereur [of China] avait une armée de près de 5 millions d’hommes … avec des arquebuses, des piques et des épées, des arcs et des flèches, ainsi que des machines de guerre de différentes sortes, telles qu’elles étaient utilisées dans les sièges en Europe.”